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2013/02/13 (Wed)
gibraltarcoin.JPGちょっと珍しいコインの第一弾第二弾に続き、第三弾として今回は再びジブラルタルの1ポンドコインと関連する話題。

今回紹介するコイン(写真)は、頭蓋骨の図柄で、やや不気味な感じがしないでもないが、下に小さい文字で書いてある言葉を読むと、なぜ頭蓋骨がジブラルタルのコインに描かれているのかが分かる。そこには、Discovery of Neanderthal Skull in Gibraltar 1848 と書かれている。というわけで、かつてジブラルタルでネアンデルタール人の骸骨が発見されたことを記念した図柄というわけである。

ネアンデルタール人は現生人類 (Homo sapiens)の亜種 (subspecies)、あるいは同じヒト属 (Homo) に属する別の種(species) のいずれかとされ、いずれにしろ、現生人類と非常に近い間柄にある存在であるが、今から3万年前後前には絶滅したとされる。コインの絵からも分かるように、ネアンデルタール人の頭蓋骨は、現生人類のそれよりも潰れて横長の形をしている。そして、脳の容積は現生人類よりも大きいらしい。

ネアンデルタール人の骨が最初に発見されたのは、1829年、ベルギー(当時はまだオランダの一部)のエンギスという土地の洞窟の中からであった。ジブラルタルのもの (Gibraltar 1と呼ばれる) はこれに次いで二番目に古い時代に発見されたもので、1848年にフォーブズ・クオリー (Forbes’ Quarry) という石切り場において発見された。これらが発見された当時は、この骨がどういったものなのかということは不明で、ジブラルタルで発見されたものは「古代人」(an ancient human) の骨と言われていたらしい。

その後、1856年には、ドイツのデユッセルドルフから東に十数キロ行ったところにあるネアンデル谷において、3例目の骨が発見された。ちょうどこの発見の数年後にはダーウィンの『種の起源』(1859年) が出版され、この骨についても進化論的な観点からの研究がなされることとなり、その過程で、類人猿と現生人類の間に位置するものかとも考えらえるようになったという。一方、1863~1864年には、ゴールウェイ(アイルランド)の大学で教えていた地質学者 William King が、この骨の主はヒトではあるがHomo sapiensとは異なる種であるとし、この種に対して Homo neanderthalensis という学名を提案した (1863年は口頭発表の年、翌年は論文出版の年)。King の説・提案の影響下で、やがてネアンデルタール人という呼び名が定着したようである。

このような経緯で、この(亜)種にはネアンデルタールという名が付いているが、Gibraltar 1 の方が約8年早く見つかっていたということを考えれば、世が世ならこの(亜)種にジブラルタル(の地名)に基づく名前が付いていたなどということもあったかもしれない。いずれにしろ、ネアンデルタール人の骨が世界で2番目に早く見つかった土地であるということを考えれば、ジブラルタルのコインにネアンデルタール人の頭蓋骨の絵が用いられるのも理解できる。

なお、ネアンデル谷の名前は、ここを好んで訪れていたJoakim Neander というドイツの牧師の名にちなむNeander と、「谷」を意味する Thal (> 現代の綴りでは Tal = 英語 dale) から成る地名らしいが、Neander という名前は、ドイツ語のNeumann (= 英語Newman) のギリシア語訳に由来するという。New man という名前の付いた谷で、かつて「古代人」と呼ばれ太古の昔に滅んだヒトの骨が見つかったというのは、何とも奇遇な気がする。



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